3 december 1917

En svensk humanitär insats mitt i kriget och revolutionen

3 december 1917 står ett fullastat tåg färdigt för avgång på stationen i Kemi i norra Finland. 25 vagnar med förnödenheter till krigsfångar från Tyskland och Österrike-Ungern. Svenska Röda korset har organiserat en enorm insats för att få fram hjälp till krigsfångar. Det rör sig om över två miljoner fångar i Ryssland och nära tre miljoner ryska fångar i Tyskland och Österrike-Ungern. Den svenska insatsen riktar sig mot båda sidor, men det är arbetet med krigsfångarna i Ryssland som väckt uppmärksamhet.

Omfattningen av den här insatsen är fantastisk. Sedan oktober 1915 har svenska Röda korset transporterat ungefär två till fyra tåg i månaden. 25 till 40 vagnar i varje tågsätt. Tågen går till fångläger i hela imperiet. Till Centralasien och Ural och djupaste Sibirien. Till Petrograd och Moskva och Samara vid Volga.

En av dem som arbetar med denna enorma insats är Elsa Brändström, Edvard Brändströms dotter. Hon blir en europeisk superstjärna och får smeknamnet Sibiriens ängel för sin insats. Hjälptransporterna avbryts våren 1918 av revolutionen och inbördeskriget, men Elsa Brändström fortsätter arbeta för fångarna i ytterligare flera år. Uppdraget blir livsfarligt när inbördeskriget bryter ut. Brändström grips, hotas med avrättning vid flera tillfällen. Två svenska rödakors-medarbetare mördas: Sven Hedblom och John Kleberg.

Elsa Brändström lämnar Ryssland 1920 och reser till Sverige, för att ta hand om sin far som är döende i cancer. Edvard Brändström blir Sveriges siste ambassadör i Ryssland. 1923 upprättar Sverige diplomatiska förbindelser med Sovjetunionen.

Insatsen för krigsfångarna ger Sverige värdefulla erfarenheter av att organisera stora hjälpinsatser. Bara ett par år senare kommer svenska Röda korset att få en nyckelroll för att organisera en hjälpinsats till ett Ryssland som drabbats av hungersnöd.